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Lorsque j’ai découvert le bassin du Mès, un ami paludier m’a raconté que ce territoire avait une particularité : près de la moitié des exploitants salicoles y sont des femmes. Une proportion très rare dans le monde agricole. Lui-même a d’ailleurs légué une partie de sa saline à sa fille Aude, qui a délaissé une carrière dans la communication pour vivre au gré des récoltes de sel. Par la suite, j’ai croisé plusieurs de ces femmes aux parcours de vie inspirants, courageux et passionnés. Nombre d’entre elles ont accepté de m’ouvrir leur univers cristallin. Aude m’a initié aux récoltes de la fleur de sel avant les premières lumières de l’aube estivale. Séverine m’a parlé des rudes travaux d’automne entre deux coups de pelle, en bottes dans la vase argileuse. Sophie m’a raconté comment elle initiait sa stagiaire Anna aux ficelles du métier. Toutes deux tiraient des brouettes remplies de boue gelée pour réhabiliter leur saline avant l’été. Dans sa charmante maisonnette en pierres, Hélène m’a raconté comment elle avait dû abandonner ce monde qu’elle chérissait tant pour des raisons de santé. Elle profite aujourd’hui de sa retraite pour venir en aide à ses anciennes consœurs et revivre sa passion. Perrine et son mari Brieuc, tous deux paludiers, m’ont expliqué l’organisation du travail qu’ils ont dû imaginer pour concilier leurs exploitations avec l’arrivée de leur nouveau-né Tao. À travers ces histoires (et tant d’autres) transparaissent bien des défis de femmes évoluant dans un milieu traditionnellement masculin : comment gérer son effort et préserver son corps dans la durée tout en assurant une production suffisante pour être rentable ? Quels réseaux d’entraide permettent de se passer de congés maternité ou d’assurer sa retraite ? Quelle place pour les femmes dans la gouvernance des associations et organismes professionnels ? Nombre de ces questions ont trouvé des réponses dans les salines du Mès, où la mixité s’avère aussi fertile qu’harmonieuse.


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